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在围剿太平天国的过程中,清廷的绿营、八旗腐败无能,不堪一用。所以清廷打开了“办团练”这只潘多拉魔盒,曾国藩、左宗棠、李鸿章三人登上历史舞台,势力不断壮大,为有清一代汉人掌兵开了先河,为曾国藩日后起兵反清埋下可能的条件。但为何曾国藩最终没有起兵反清呢?是因为愚忠的不想?或者是不敢?还是因为什么呢?

曾国藩、左宗棠、李鸿章三人中,无论论资历、声望还是实力,曾国藩都是最有资格反清自立的。但他却未曾越雷池一步,攻灭太平天国后还自断羽翼、削减湘军,以减缓清廷猜忌。后世读史者常有人为他叫屈,或惋惜其愚忠,少了一代帝王开国的热血战史;或鄙夷其胆怯,甘为清廷走狗而不敢光复汉人江山……这些多少有点书生意气,笔者个人认为,他还真不应该起兵反清自立。有几个原因,注定他只能留下“鼎之轻重,未可问焉”的遗憾。

其一,天下大势。此时太平天国虽灭,余部犹存,捻军依旧活跃,二者互相呼应,其力量不可小觑。湘军刚刚攻灭太平天国,加上之前多年血战,可以说和他们不共戴天,这股力量只怕难以收买,若曾国藩自立,则依旧为其死敌。至于左宗棠之楚勇、李鸿章之淮军,实力虽不如湘军,但也是两支举足轻重的力量。左李二人是人精,审时度势、见风使舵为一流,对曾而言二人更像是对手、盟友,绝非忠心的部下。一旦曾国藩造反,清廷若大力拉拢二人,只要给的价码够高,二人只怕毫不犹豫调转枪口去打湘军。

除非曾占有绝对优势,他们才会相助,换言之,这股力量,要么锦上添花(曾占优时相助),要么落井下石(曾落败时相攻),绝不会雪中送炭(曾不占优时义无反顾相助)。这样曾国藩可信赖的力量只剩下自己的嫡系湘军、以及湖南子弟作为后备军。而他攻克皖苏等地烧杀抢掠,当地人对他并无好感,在当地招兵怕不可能。清廷则可以集天下之力对付曾,甚至以清廷的尿性还可能借助洋人之力灭之,那时曾国藩可能就成了第二个太平天国了。

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